Исследователи космоса готовятся к встрече Плутона и аппарата New Horizons


Астрономы со всего мира практически замерли в ожидании сближения с карликовой планетой Плутоном космического аппарата NASA New Horizons после почти десяти лет полёта последнего. Чем ближе зонд к этому далёкому космическому телу, тем более загадочным оно становится для учёных.

Аппарат New Horizons стартовал с мыса Канаверал 19 января 2006 года. В том же году Плутон лишили звания планеты, назвав его карликовой планетой и небесным телом категории плутоидов. В последнее время астрономы заговорили о том, чтобы вернуть небесному телу статус планеты — вполне возможно, что текущая миссия поможет разрешить этот спор.

Планируется, что космическая станция New Horizons обеспечит учёных исчерпывающей информацией об особенностях геологии, рельефа, химическом составе атмосферы Плутона, а также подтвердит или развенчает гипотезы о наличии магнитосферы и водных океанов подо льдом на этом объекте. Кроме того, учёные планируют изучить пять спутников карликовой планеты.

Несмотря на то, что сама межпланетная станция по размерам не больше концертного рояля, она несёт на себе набор мощнейших инструментов и камер. Стоимость миссии составила $700 миллионов.

Также на борту космического аппарата находится несколько предметов, ничего не значащих для научной миссии, но важных для её создателей. Во-первых, это прах американского астронома Клайда Томбо (Clyde Tombaugh), открывшего Плутон в 1930 году. Он помещён в алюминиевую урну с надписью "Здесь покоятся останки американца Клайда У. Томбо, первооткрывателя Плутона и "третьей зоны" Солнечной системы, сына Мурона и Адель, мужа Патриции, отца Аннет и Альдена, астронома, учителя, весельчака и друга. Клайд Томбо (1906–1997)". Это будут первые останки человека, которые покинут пределы Солнечной системы и выйдут в межзвёздное пространство.

Во-вторых, на борту аппарата путешествуют девять небольших сувениров, посвящённых карликовой планете. Это американская почтовая марка 1991 года с надписью Pluto Not Yet Explored ("Плутон ещё не исследован"), две американских монеты по 25 центов, на одной из которых изображен штат Флорида, а на другой – штат Мериленд (именно там базируется центр управления полётом), два флага США и два компакт-диска, на одном из которых записаны фотографии членов научной команды миссии. Кто знает, может быть, все эти артефакты когда-нибудь обнаружат космические путешественники будущего.

В настоящее время аппарат New Horizons движется к своей цели со скоростью 14 километров в секунду. Максимальное сближение произойдёт 14 июля 2015 года в 14:49 по московскому времени. Именно в этот момент аппарат должен пройти на расстоянии всего 12500 километров от Плутона.

Планируется, что в этот исторический момент зонд сделает максимальное количество снимков и постарается собрать огромные объёмы информации, которая в дальнейшем поможет исследователям раскрыть тайны самого далёкого, холодного и неизведанного мира в Солнечной системе, удалённого от нашей планеты на 4,7 миллиардов километров. Кстати, собранные данные станция будет передавать на Землю на протяжении последущих 16 месяцев. Всему виной не только большой объём, но и огромное расстояние, пройденное аппаратом.

В последние дни учёные уже получили массу интереснейшей информации об этом объекте. Так, они обнаружили ряд необычных поверхностных особенностей карликовой планеты. Одна из них — интригующая тёмная полоса, называемая астрономами "китом" (whale).

Астрономы охарактеризовали эту необычную область как уникальный переходный регион, в котором протекают разнообразные динамические процессы, взаимодействующие друг с другом, что делает "кита" особенно интересным для науки. Необычные ландшафты растянулись приблизительно на три тысячи километров с востока на северо-восток.

Также астрономы обнаружили несколько ярких точек, в том числе в форме бублика и сердца. Вероятно, это ледяные шапки из замороженных азота, метана и окиси углерода, а странная атмосфера планеты придаёт им яркое свечение.

10 июля исследователи получили изображение, сделанное с помощью инструмента LORRI. Оно привело научную группу в восторг, так как они увидели Плутон таким, как никогда раньше. На изображении были хорошо видны четыре загадочных тёмных пятна, расположенных вдоль экватора Плутона. По оценкам, величина каждого пятна составляет около 480 километров в поперечнике, и они равномерно распределены по тому самому "киту" на поверхности планеты.

"Эти пятна — настоящая головоломка, мы не знаем, что они собой представляют до сих пор, – рассказывает Алан Стерн (Alan Stern), главный исследователь миссии. – Мы не можем сказать, холмы это или равнины, возможно, это вариации на абсолютно гладкой поверхности. К тому же очень странным кажется именно то, что они равномерно распределены по поверхности".

Пятна были замечены ещё несколько недель назад, однако сейчас, когда исследователи получили изображения с расстояния около четырёх миллионов километров, они обнаружили, что у пятен нет резких регулярных границ. Это может свидетельствовать о том, что процесс, создающий необычные области, на деле гораздо сложнее, чем казалось астрономам раньше.

Проблема в том, что, скорее всего, пятна останутся загадкой для исследователей. Во время сближения зонда New Horizons с Плутоном карликовая планета будет обращена пятнистой стороной к окружающему космосу и своему спутнику Харону.

Межпланетная станция не обошла вниманием и сам спутник, названный в честь персонажа греческой мифологии, перевозившего души в царство мёртвых. Если ранее астрономы считали коричнево-серое тело безликим куском камня, то новые снимки дали основание предположить, что луна Плутона может состоять из значительного количество водяного льда и аммиака.

"Плутон и Харон — два объекта, которые были рядом в течение миллиардов лет, на одной орбите, и при этом они совершенно разные", – восхищается Стерн.

Снимки Харона были получены 8 июля 2015 года, когда New Horizons находился на расстоянии 6 миллионов километров от Плутона и его спутника. Сам Харон примерно вполовину меньше Плутона, то есть его размер составляет около 1200 километров в поперечнике. Из-за того что луна относительно тусклая, учёные долгое время ничего не могли сказать о её геологии, однако последние снимки продемонстрировали наличие необычных особенностей — пятен на поверхности в нижней части спутника. Учёные полагают, что они являются ударными кратерами.

http://www.vesti.ru/